Why Recycling Plastics Is More Important Than You Realize

Have you ever wondered just how much plastic exists in the world, and how much has ended up in the trash? The authors of a new study published in Science Advances have.

Researchers dug into information dating back to the 1950s, when plastics first began to be mass produced. They found that, since then, we have generated 9 million tons of plastic worldwide. That’s enough plastic to cover all of Argentina up to ankle-height, or Texas four times over. Some of this plastic is still in use, but the bulk of it has become plastic waste.

How much plastic has been recycled? About 9 percent. Close to 5.5 million tons is either in landfills or has become litter in the environment. While recycling rates lag, the trash is only increasing: the amount of plastic we produce is doubling approximately every 15 years.

This study is the first to track all plastics ever made — and what’s become of them. It was inspired by a desire to know the full extent of the plastics issue. “You can’t manage what you don’t measure,” stated Roland Geyer, the study’s lead author.

What does this large amount of plastic trash mean for us?

  • We have a lot of trash that is not going to decompose easily. Some plastics, such as typical plastic bottles, are estimated to take 450 years to degrade. However, some research indicates that plastic will never fully decompose — it will only break down into smaller pieces of plastic.
  • Recycling and reusing plastic is important if we don’t want it to end up as waste.
  • Reducing consumption is even more important than recycling or reusing, since plastic cannot be infinitely recycled, and will eventually end up as waste.
  • Scientists estimate that between 5 and 14 million tons of plastic waste make their way into the ocean each year, the environmental impact of which is not fully known.

Learn more about how plastic is disposed of in Truckee.


El Reciclaje de Plásticos Es Más Importante Que Lo Que Cree

¿Has preguntado sobre la cantidad de plásticos en el mundo? Los autores de una investigación nueva publicado en Science Advances exploraron todo el plástico producido en el mundo y la razón en los vertederos.

Los investigadores estudiaron información desde los 1950s cuando los plásticos fueron producidos en masas por la primera vez. Encontraron que hemos generado 9 millones de toneladas de plástico.  Es suficiente plástico para cubrir el estado de Texas cuatro veces. Un poco de este plástico todavía está en uso pero la mayoría está en la basura.

¿Qué cantidad de plástico ha sido reciclado? Alrededor de 9 por ciento. Cerca de 5.5 millones de toneladas están en los vertederos o es basura en la naturaleza. Mientras las tasas de reciclaje se han disminuido, la cantidad de basura ha aumentado. La cantidad del plástico producido dobla cada 15 años.

Esta investigación es la primera que estudia todo el plástico producido y donde está ahora. Los investigadores tuvieron un deseo de entender el impacto total del uso de plástico. El autor principal de la investigación, Roland Geyer, dice: “No puede gestionar lo que no ha medido.”

¿Qué significa esta cantidad grande de residuos plásticos para nosotros?

  • Tenemos mucha basura que no descompone fácilmente. Algunos plásticos como las botellas de plástico requiere 450 años para degradar. Sin embargo, algunas investigaciones indica que el plástico no puede descomponer totalmente, sólo fracasa en partes más y más pequeña.
  • El reciclaje y la reutilización de plástico es importante si no queremos que todo el plástico en los vertederos.
  • Es más importante reducir el uso de plástico que reciclarlo o reutilizarlo porque no podemos reciclar el plástico para siempre y eventualmente terminará en un vertedero.
  • Los científicos estima que entre 5 y 14 millones de toneladas de residuos plásticos llega en el mar cada año y tiene un impacto ambiental que no se entiende completamente.

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